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Voltaire


François-Marie Arouet (1694-1778) est sans doute le philosophe le plus connu et le plus marquant des Lumières. Aujourd’hui, on connaît assez peu son œuvre dramatique, et cependant c’est par elle qu’il se fait une réputation incontestée dans les lettres de son époque à telle enseigne que la critique du temps considérait que, dans le grand genre de la tragédie, il y avait un père, Corneille, et deux modèles, Racine pour la tragédie de la passion, Voltaire pour la tragédie philosophique. En effet, dans une forme encore très proche de celle du théâtre racinien, Voltaire a cherché à renouveler la tragédie par la nature des sujets qui n’écartent pas nécessairement une intrigue amoureuse. Dans cet esprit, on peut citer ses œuvres les plus célèbres, Zaïre par exemple (représentée en 1732 et publiée en 1738), qui repose sur le conflit entre l’amour et la religion, ou encore Mahomet (1741), dont le titre exact est Le Fanatisme ou Mahomet le prophète, et qui illustre ce qu’est le fanatisme religieux.

Il compose également des œuvres d’histoire comme Le Siècle de Louis XIV qui renouvellent l’historiographie. Les historiens actuels vont même jusqu’à regarder Voltaire comme le père de l’historiographie moderne.

Il est, en outre, le porte-parole des Philosophes, s’attaquant à tout ce qu’il considère comme des formes d’intolérance. Une œuvre comme le Dictionnaire philosophique (1764), condamnée par le Parlement à être lacérée et brûlée en place publique, manifeste, après les Lettres philosophiques rédigées trente ans plus tôt, comment Voltaire utilise une érudition, le plus souvent très précise, pour défendre la cause philosophique. Les contes, également composés dans cet esprit, apparaissent comme des œuvres de propagande et de défense. Cependant ils sont servis par une telle maîtrise de la forme que c’est par eux qu’aujourd’hui le Patriarche de Ferney est le mieux connu du public.

(F. Argod-Dutard)


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